Salta – Trein naar de wolken

Even voor zessen ben ik al op pad vandaag, om op tijd te zijn voor de ‘Trein naar de wolken’. Het station van Salta, dat alleen nog voor deze trein wordt gebruikt, ligt ruim een kwartier lopen vanaf mijn hotel. Voor het stationsgebouw wachten coca-verkopers: thee van coca-bladeren schijnt goed te zijn tegen hoogteziekte. En dat is wel nuttig voor een reis die boven de 4000 meter eindigt.

Op het station moet ik bij het loket mijn internetboekingsbewijs laten zien. Omdat de trein niet helemaal vol zit, krijg ik een andere plek toegewezen: rijtuig C, stoel 8. Om half 7 mogen we instappen. Er kunnen in totaal 180 passagiers mee met deze trein. Het is alleen voor toeristen, met bijbehorend hoge prijzen.

Deze (nieuwe) trein volgt het spoor dat aangelegd is tussen 1931 en 1958 om grondstoffen naar de Chileense havenstad Antofagasto te vervoeren. De spoorlijn werd economisch gezien nooit een succes – de tocht duurde veel te lang en de mijnbouw onderweg nam niet zo’n hoge vlucht als wel gehoopt.

tren002
Gedurende het eerste half uur van de rit moeten de rolluiken voor de raampjes dichtblijven. Ik denk eerst dat het is omdat de toeristen de arme wijken van Salta niet mogen zien. Het blijkt echter dat kinderen uit die wijken soms stenen naar de trein gooien. En dan kun je maar beter niet voor het raam zitten.

Als de luiken weer opengaan verschijnt het vlakke, groene landschap van de Lerma-vallei rondom Salta. Belangrijkste product dat hier geteeld wordt is tabak. Verder lopen er natuurlijk ook de nodige koeien om in de Argentijnse biefstukken te voorzien.

tren 015
De trein boemelt met een gemiddelde van 30 kilometer per uur verder. In de velden zie je regelmatig de ceibo, de nationale boom van Argentinië (‘koraalboom’ in het Nederlands).

Grappig is verder om te zien dat bij iedere spoorwegovergang een mannetje met vlaggen staat of een auto van de organisatie. Er komt maar 3x per week een trein langs, en alle overgangen zijn normaal onbewaakt. Ook rijdt er permanent een auto mee, parallel aan het spoor (voor zover dat kan, soms verdwijnt de weg een tijdje uit beeld). Het lijkt me een kostbare operatie voor Ecotren, het bedrijf dat pas sinds augustus van dit jaar deze treinreis nieuw leven in heeft geblazen. Vanaf 2005 heeft de lijn stilgelegen.

tren026
Na anderhalf uur zijn we uit het groen en rijden we de Quebrada del Toro in (de Stierenkloof). Dit was vroeger een doorgaansroute naar Peru. Het is er nu erg droog en stoffig. De hele rivierbedding is leeg. Het enige leven dat je zo af en toe ziet zijn ezeltjes. Heel eenzaam staat er een enkel huis.

tren037
De trein stijgt geleidelijk, van 1187 meter in Salta tot aan 4220 meter op het eindpunt La Polvorilla. Er zijn twee keer twee elementen ingebouwd om wat sneller hoogte te winnen. Het eerste dat we tegenkomen zijn de twee zigzags. De trein komt aan op één spoor, de wissels worden verzet, de trein steekt als het ware in op het andere spoor, weer worden wissels verzet en nog een keer duwt de locomotief ons schuin omhoog.

Behalve de zigzags zijn er ook nog twee rondes: daar rijdt de trein een klein rondje om net als een condor hoogte te winnen. Het traject heeft verder 29 bruggen en 21 tunnels.

tren092
De vegetatie wordt schaarser en schaarser naarmate we hoger komen. Er zijn alleen nog wat lage struiken over. Ook zien we de roestende overblijfselen van de mijn Concordia die in 1986 gesloten is. Er werd koper, goud, zilver en zink gewonnen. Ook de nabijgelegen heetwaterbronnen gingen in 1986 dicht.

Het voorbijkomen van de trein is al een toeristische attractie op zich. Bij gehuchtjes langs de weg staan kinderen te zwaaien. Ook zie je op de meest spannende plekken (de zigzags, de viaducten) toeristen geparkeerd staan met de camera in de aanslag. De ‘Trein naar de wolken’ (of misschien wel: in de wolken) dankt zijn naam uit de tijd dat het nog een stoomtrein was, en de stoom als een soort wolk over de trein hing.

Letterlijk en figuurlijk het hoogtepunt van deze treinreis is het Viaduct van La Polvorilla. Het is in 1929 ontworpen door ingenieur Maury (de verantwoordelijke voor de hele spoorlijn) en Gustave Eiffel (die van de toren). Als je het van dichtbij ziet denk je ‘zo’n oud bouwwerk dat zelden is gebruikt, dat gaat nooit goed, laat mij maar uitstappen’. Maar in de trein zetten ze extra dramatische muziek op en we gaan er vlekkeloos over heen. De hoogte is 4200 meter en er zit een bocht in, een mooi staaltje vakwerk. De spoorlijn eindigt net na het viaduct, dus we gaan er meteen nog een tweede keer overheen. Daarna kunnen we uitstappen en foto’s maken.

tren150

Op de terugweg maken we een tweede en laatste stop in het plaatsje San Antonio de Los Cobres. De gehele bevolking staat ons zo te zien al op te wachten, keurig georganiseerd op het plein voor het station. Je kunt er dikke gebreide truien kopen en allerhande souvenirs met lama-afbeeldingen. Ook zijn er wat eetstalletjes. Een broertje en zusje van (zo te zien) onder de 7 jaar bakken tortillas op een gloeiende plaat. Het meisje verkoopt en neemt het geld in ontvangst, het hele kleine jongetje wipt met zijn vingers de tortillas om zodat ze aan beide kanten gebakken worden. Eén peso per stuk (22 eurocent), en nog lekker ook.

tren165

Om 11 uur ’s avonds zijn we weer terug in Salta. Een lange zit van 16 uur. De laatste uren zijn opgevrolijkt door het personeel aan boord met het vieren van moederdag (dat was het vandaag) door alle moeders aan boord in het zonnetje te zetten, een quiz met prijzen en karaoke. Met dat laatste weten de Argentijnen, die de meerderheid van de aanwezige toeristen vormen, wel raad. Zingend en dansend gaan zij de late avond in, terwijl de Europese toeristen wat weggedoken zitten of slapen.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s